UNE ÉTOILE IMPOSSIBLE

 

 

UNE ÉTOILE "IMPOSSIBLE INTRIGUE LES ASTROPHYSICIENS

 

 

Elle serait âgée d'au moins 13 milliards d'années, ne contiendrait pas d'éléments métalliques, ou presque, et elle n'aurait donc pas dû pouvoir se former !

L'étoile SDSSJ 102915+172927 est la star d'une publication de "Nature" et représente un défi aux modèles de la formation stellaire.

Les observations montrent que les étoiles les plus vieilles de notre galaxie, la Voie Lactée, se trouvent majoritairement dans le bulbe et dans le halo qui l'entoure. Elles font l'object d'études depuis très longtemps et c'est ainsi qu'une équipe d'astrophysiciens européens a fini par observer de plus près, avec les instruments X-Shooter et Uves, l'étoile SDSS J102915+172927.

 

 Zoom sur l'étoile SDSS J102915+172927 située dans la Constellation du Lion.

 

Cet astre se trouve à environ 4.000 années-lumière de distance. Il fait partie du halo et comme le montre cette vidéo, son orbite est très inclinée par rapport au plan galactique. On avait toutes les raisons de penser qu'il s'agissait d'une vieille étoile mais la détermination de sa métallicité et de sa masse ont surpris les astrophysiciens.

La proportion de métaux dans SDSS J102915+172927 est en effet plus de vingt mille fois inférieure à celle du Soleil. Seul du calcium a pu être détecté, pas même du lithium. Avec 0,8 masse solaire, ces observations indiquent donc que cette étoile est très vieille, plus de 13 milliards d'années. C'est incontestablement l'une des plus vieilles étoiles de la Voie Lactée et cette estimation est d'autant plus impressionnante que celle de l'âge de l'Univers donnée par les mesures de WMap est de 13,7 milliards d'années !

Or, de nos jours, pour que des étoiles se forment, la présence d'éléments lourds comme le carbone et l'oxygène est essentielle. Les premières étoiles s'en sont passées très probablement parce qu'elles étaient très massives et grâce à la présence de molécules d'hydrogène. Dans le cas de SDSS J102915+172927, la théorie de la formation stellaire (amplement soutenue par les observations effectuées jusqu'à présent) est formelle.

Une étoile de si faible masse et avec une telle pauvreté en métaux n'aurait pas dû pouvoir se former !

L'énigme devient plus épineuse lorsqu'on se rend compte que l'absence de lithium détectable ne cadre pas avec la théorie de la nucléosynthèse primordiale. Une étoile si pauvre en métaux a dû se former à partir d'un nuage de matière très primitif. Il doit donc contenir du lithium.

Pour le moment, la seule explication possible pour son absence dans l'atmosphère de SDSS J102915+172927 est que des réactions thermonucléaires l'ont détruit. Mais il faut pour cela faire intervenir des températures d'au moins 2 millions de kelvins, ce qui est là encore très inhabituels pour des naines de ce genre.

Une telle étoile paradoxale n'est très probablement pas seule dans le halo, comme l'indique l'astrophysicienne Eisabetta Caffau ; "Nous avons identifié plusieurs autres étoiles candidates qui doivent avoir des niveaux de métal similaires, voire plus faibles. Nous envisageons maintenant de les observer afin de voir si c'est bien le cas".

 

Source : futura-sciences.com

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