Des chenilles zombies

 MAJ 03/08/13

Découverte d’un gène viral capable de rendre les chenilles "zombies"

 

 Des chercheurs de la Pennsylvania State University ont identifié un gène viral capable de transformer les chenilles du bombyx en "zombies". L’hôte ainsi infecté grimpe au sommet des arbres, meurt et se liquéfie en propageant un flot de particules contaminées.

Lorsque elles sont en bonne santé, les chenilles du bombyx (Limantria dispar) grimpent aux arbres la nuit pour se nourrir des feuilles et se cachent le jour, dans les fissures de l'écorce ou du sol, pour échapper aux prédateurs. Ce comportement caractéristique de l’espèce peut toutefois se retrouver altéré lors d’une infection par le baculovirus. Ce virus bien particulier, pousse les chenilles à atteindre la cime des arbres, telles des "zombies", pour y subir une mort terrible.

Kelli Hoover, entomologiste au sein de l’équipe de recherche de l'Université d'Etat de Pennsylvanie explique au National Geographic : "Une fois infectées, les chenilles restent sur la cime des arbres où elles meurent." Le virus "utilise à peu près tous de la chenille pour se multiplier. Puis il finit par faire fondre la chenille qui devient alors un flot de millions de particules virales qui infectent sur le feuillage sous-jacent". En se nourrissant de ces feuilles, d’autres chenilles du bombyx tombent malades permettant au virus de se propager facilement parmi la population.

Le comportement des chenilles dicté par le gène egt

De nombreux cas de virus transformant les animaux en "zombies" ont déjà été observés et expliqués auparavant. Toutefois, les bases génétiques de ces éléments parasitaires sont restées pendant longtemps inconnues. Dans une étude publiée par la revue Science, Kelli Hoover et ses collègues révèlent l’existence d’un gène bien particulier, baptisé egt, qui permet au baculovirus de contrôler le comportement d’ascension des chenilles.

Pour en arriver à de tels résultats, les scientifiques ont effectué le protocole suivant. Des chenilles du bombyx, infectées par six virus différents ont été placées dans des bouteilles en plastique tapissées de fibre de verre avec de la nourriture au fond. Les observations effectuées par la suite montrent que les virus présentant le gène egt forcent leurs hôtes à grimper au sommet du récipient et à y rester jusqu’à leur mort. 

Dans un deuxième temps, les chercheurs ont retiré le gène egt du virus et infecté un nouveau groupe de chenilles. Conformément à leurs premiers résultats, les hôtes ne présentaient cette fois-ci aucun comportement particulier, restant au fond de la bouteille. "D'une certaine manière ce gène egt permet au virus de manipuler le comportement des chenilles. De cette façon, il les amène vers le meilleur emplacement dans l'arbre pour assurer sa transmission vers de nouveaux hôtes. C'est vraiment incroyable !" souligne Kelli Hoover.

Un ennemi naturel

Différents types de baculovirus affectent quotidiennement la plupart des espèces de chenilles du bombyx. Toutefois, ces parasites n’ont que peu d’impacts sur l’ensemble de l’espèce en générale. Les populations de chenilles sont en effet sujettes à des cycles d'expansion et de récession. Aussi, quand le nombre d’individus est en baisse, le virus l’est lui aussi. Au contraire, si la population augmente, le virus se propage, agissant comme une limitation naturelle. "Le virus est arrivé en Amérique du Nord en même temps que les chenilles. Il est leur ennemi naturel", conclut Kelli Hoover.


Source : http://maxisciences.com

 

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Date de dernière mise à jour : 05/08/2013

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